Ce prestigieux réseau, qui fut parfois suspendu ou perturbé par des guerres ou conflits,farman_190 mérite un rapide survol de son histoire et l'évocation de ceux qui ont contribué à sa création et à son développement.

LA  “LIGNE NOGUÈS”

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C'est à Maurice Noguès que nous devons le long et difficile défrichage de la ligne d'Extrême-Orient commencé en 1930 pour Air Orient, puis pour Air France créée en 1933 et dont il fut Directeur de air_orientl'Exploitation.

9 Mars 1930 : Arrivée à Saigon, après 27 jours de voyage, du Farman 190 de Noguès. C'était le début de “la Ligne” qui prendra son nom.

Mai 1932 : Au départ de Saigon, Noguès a étudié le prolongement de la ligne sur Shanghai. La guerre sino-japonaise a interrompu la poursuite de ce projet.

Juin 1933 : Début des voyages d'essais sur Hong Kong au départ de Hanoï.

20 Novembre 1933 : Ouverture de la ligne Hanoï - Hong Kong.

Novembre 1938 : Le service hebdomadaire en trimoteur Dewoitine 338 reliant, en 8 jours, Paris à dewoitine_338Hanoï via Marseille, Tunis, Benghazi, Tripoli, Alexandrie, Damas, Bagdad, Rangoon et Bangkok a été prolongé sur Hong Kong. L'appareil, équipé de 12 sièges dont 8 fauteuils couchette, avait une vitesse moyenne de 250 km/heure. Cette desserte a été suspendue en juin 1940 à cause de la guerre.

REPRISE DES VOLS SUR LA CHINE APRÈS LA SECONDE GUERRE MONDIALE

10 Janvier 1947 : Premier voyage d'études Paris-Shanghai du DC4 C 54 . Escales: Tunis, Le Caire, Bassora, Karachi, Calcutta et Saigon. Temps de vol 43 h 03. Actuellement le trajet en Airbus A340 sans escale s'effectue en 11 h 15.

Avril 1947 : Service régulier Paris-Shanghai tous les 14 jours, en 4 jours et demi. À Saigon, un DC3 assurait la correspondance pour Hong Kong.

Fin Septembre 1947 : Un réseau local d'Air France à Saigon desservait, en DC3 et DC4, Bangkok, Phnom-Penh, Hanoï et Hong Kong.

1er Avril 1949 : Le DC4 C54 a effectué le dernier Shanghai-Hong Kong-Saigon avec aux commandes Louis Lanata et le copilote Jean Lasserre. La ligne a été suspendue en raison de la guerre civile en Chine.

Septembre 1950 : La desserte Saigon-Hong Kong est passée de 38 à 28 heures, grâce à la mise en service du Lockheed Constellation.

Octobre 1956: Paris et Pékin ont été reliés par un service régulier que se partageaient quatre compagnies. Paris-Prague par Air France ou CSA, Prague –Moscou - Novossibirsk par Aeroflot, et enfin la CAAC qui assurait le relais sur Pékin.

RENOUVEAU ET EXTENSION

En 1964 la France et la République Populaire de Chine ont établi des relations diplomatiques.

19 Septembre 1966 : Fermée depuis 1949, reprise d'une liaison hebdomadaire Paris-Shanghai en Boeing 707. Escales à Athènes, le Caire, Karachi et Phnom-Penh. À Shanghai les correspondances vers Beijing sont assurées par la CAAC. Air France était alors la seule compagnie occidentale à desservir la République Populaire de Chine.

1973 : À la demande des autorités chinoises, Air France a ouvert un service sur Beijing qui a entraîné la suspension du Paris-Shanghai.

7 Septembre 1973 : Premier vol direct sur Beijing par un Boeing 707 transportant 80 journalistes français chargés de la couverture presse du voyage du Président G. Pompidou. Air France était la première compagnie européenne à desservir la capitale de l'Empire du milieu.

23 Septembre 1973 : Une seconde fréquence hebdomadaire via Athènes, Le Caire et Karachi reliait Paris-Beijing en 13h 20 de vol.

1980 : Les deux services hebdomadaires sur Beijing en B 707 sont remplacés par un B 747 Combi de 250 passagers avec 26 tonnes de fret et escale à Delhi.

1988 : Mise en service d'un vol cargo sur Shanghai.

28 Juin 1991 : Paris-Beijing, toujours en B747 Combi, s'effectuait sans escale et, grâce au survol de la Sibérie et de la Mongolie, avait gagné 6h 30 de vol qui est passé à moins de 10 heures.

1994 : Mise en service de l'Airbus 340 sur Beijing avec 3 vols par semaine sans escale.

11 Mai 1998 : Ouverture, en coopération avec China Eastern Airline (code share), d'un service direct sans escale Paris-Shanghai en A340 avec 3 vols par semaine.

Jeux_olympiques_beijingActuellement Air France dessert, par un vol quotidien, Beijing, Shanghai et Hong Kong.expo_universelle_shanghai Sa quatrième destination en Chine Guangzhou (Canton), assurée 5 fois par semaine, est devenue quotidienne depuis Juin 2004. Une cinquième liaison sur Chengdu est prévue.

Les Jeux Olympiques de Pékin en 2008 et l'Exposition Universelle de Shanghai en 2010 seront pour Air France l'occasion de dynamiser et renforcer sa position sur ce marché à forte croissance.

(Adaptation d’un article de Jacqueline Creuse, publié dans la revue Présence nº 136 - Mars 2004. Archives de Noël Bonnet. Photos de Google).